El hallazgo de los asteroides

El hallazgo de los asteroides

Por Pablo Loonie Pacheco  / Miembro de la Sociedad Astronómica del Planetario Alfa

En tiempos recientes la palabra “asteroide” parece relacionarse inevitablemente con el término “desastre” (que por cierto, significa: mala estrella) ¿Acaso estos cuerpos misteriosos son el Apocalipsis de la Tierra? Gracias a los nuevos esfuerzos por conocer los cuerpos menores del Sistema Solar, ahora se descubren a manos llenas. Los telescopios son ahora más grandes y potentes que hace siglos, y hay procesos guiados por computadora que permiten encontrar objetos nuevos; muchos tan pequeños y oscuros, que escapan a la capacidad de los telescopios que la mayoría de los aficionados poseemos. Y no es que ahora se acerquen a nuestro planeta más asteroides que antes, sino que antes carecíamos de la tecnología para hacerlo.

Y muchos años atrás, ni siquiera sospechábamos de su existencia.

El primer asteroide descubierto –el 1 de enero de 1801- fue tan novedoso, que la mayoría de los astrónomos europeos dieron por hecho que se trataba de un planeta nuevo. El hallazgo corrió a cargo del italiano Giuseppe Piazzi, quien registró un cuerpo celeste cuyo movimiento era semejante al de los planetas: se desplazaba como los planetas: parecía avanzar y luego retroceder (efecto que se conoce como “movimiento retrógrado”). La idea de que fuera un planeta nuevo parecía remota, y Piazzi sugirió que se trataba de un cometa. ¡Lo mismo había sucedido cuando William Herchel descubrió a Urano en 1781! Sin embargo, la ausencia de nubosidad o cauda descartó que se tratara de un cometa.

Piazzi nombró a su hallazgo “Ceres Ferdinandea”: Ceres era la diosa romana de los cereales; y era patrona de la Sicilia. Además,  Fernando IV de Nápoles era su mecenas. Luego, se omitió éste último.

Tal vez celoso, Herschel sugirió que Ceres no merecía catalogarse como planeta, y creó la palabra “asteroide” para describirlo, es decir, con el aspecto de una estrella.

En mi siguiente participación, hablaremos de la naturaleza de los asteroides.

Contacto: pablolonnie@yahoo.com.mx